当致病因素作用于角膜时,角膜缘血管网会充血,炎症细胞进入角膜基质和病灶表面,引起角膜水肿。在病灶不侵犯基质而局限于上皮层的情况下,如果病情被控制,角膜可以恢复透明;如果病情发展,在组织内压和细菌毒素的双重作用下,角膜基质组织坏死脱落,形成角膜溃疡,此时即使疾病治愈,浅层溃疡被填满,也会留下厚薄不一的永久性瘢痕。若溃疡继续向深部发展,则会引起角膜部分的全层坏死而穿孔。

角膜之所以容易形成溃疡和穿孔与其组织结构有很大关系。角膜中无血管,血液中的抗体和炎症细胞不易到达病灶区控制炎症,这是主要原因。角膜组织结构单一、薄弱、暴露于体表,易被破坏而脱失;前弹力层和基质层再生修复能力差也是重要的原因。